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《经济学人》:悬崖之上
http://www.scppw.com   2012年12月27日

《经济学人》:悬崖之上

图为最新期《经济学人》杂志封面图为最新期《经济学人》杂志封面

  导读:最新一期《经济学人》12月正式出刊,本期封面文章是《悬崖之上》。奥巴马现在要做的不仅是避免财政悬崖,他还需要对美国财政制度进行改革,保证其在中长期的可持续性。

  美联储主席伯南克并不善于遣词造句,但是他杜撰的“财政悬崖”一词却激发了人们创作的灵感。财政悬崖原本是说如果政客们无所作为,那么从2013年开始美国经济将因为税收增加、支出减少而遭受重创。但歌手默尔-哈泽德在一首歌中这样唱道:“财政悬崖是个危险的地方,预算被突破后大人就会去那;而乔恩-斯图尔特则在《每日秀》中用天启、悬崖以及末日浩劫组合起来编了个新词来形容它。

  还有更严重的后果。财政悬崖的阴影已经影响了企业投资,美国消费者的信心也开始动摇,经济增长正在放缓,第四季度大概只有1%。各国的决策者们也心急如焚:出于对财政悬崖的担忧,澳大利亚中央银行刚刚下调了利率。

  类似的担忧可以理解但是有些过分。经济在短期内出现崩溃的可能性微乎其微,真正的威胁在中长期,而奥巴马真正的机会也同样在中长期。

  如果决策者们无所作为,那么2013年美国财政紧缩将达到GDP的5%,规模相当于希腊的GDP,用不了几个月美国经济就会陷入衰退。奥巴马和国会之间关系恶化会让灾难来的更快,如果在3月左右立法者无法就增加债务上限达成一致,那么联邦政府将无法支付其开销及偿还债务,这种内诱导违约带来的破坏比因财政悬崖而带来的破坏要严重得多。

  然而恰恰因为长时间的僵持会带来灾难性的后果,因此可以肯定不会发生意外。不管是12月底还是2013年初,奥巴马和共和党控制的国会都和达成协议避免大部分税收的增加和支出的减少,同时也会提高债务上限。而协议的细节也开始变得明朗:共和党人可能会屈服于奥巴马,同意让美国富人缴纳更多的税收,减少税收抵扣项和提高税率的方法也许会一起使用。

  但是仍有两点让美国和全世界担心。第一,根据协议的细节,2013年财政紧缩的规模仍然很大;第二也是最重要的,各种福利支出才是美国财政长期内面临的最大挑战。财政协议必然会对社会保障(养老金)、医疗保障(针对老年人)以及医疗补助(针对穷人)等项目进行改革。奥巴马要求今后十年税收增加1.6万亿美元,但是只提出削减4000亿美元的福利支出。他必须提高后者来说服共和党人达成协议,而且这样做也是正确的。

  美国需要改正的不仅是财政体制还有其仰仗的极端化政治。共和党狂热的认为高税收将破坏经济,自1990年开始国会中的共和党人就从没同意过增加税收;民主党同样不顾一切的坚持必须保证老年人的医疗和养老金项目,上一次修改养老保险计划还是在1983年。自那以后虽然医疗成本不断攀升、人口寿命越来越长,可政治家们依然不断增加福利开支,结果是财政漏洞越来越大,美国暗藏的“结构性”预算赤字几乎是GDP的7%,富裕国家里只有日本比美国大。

  金融危机爆发后,美国意识形态上的对立碰促成了正确的短期财政政策。美国通过刺激政策减缓了衰退,通过保持宽松的财政政策促进了经济的复苏,当其他富裕国家采取更严厉的紧缩政策是,美国的确为世界经济做出了贡献。

  在如今经济艰难复苏的时候,同样的逻辑依然使用。由于国债利息已经接近历史最低点,美国不需要也不应该过快的采取紧缩政策。2013年财政适当紧缩在意料之中也在可控范围之内,大部分人预测紧缩规模可能是GDP的1.5%,并主要使用一些临时性措施,比如工资税税收减免到期。但是一些最低限度的协议也可能引发大的紧缩,比如假使扩大税收减免只适用于中产阶级,那么2013年的紧缩规模将达到GDP的3%,这样紧缩就太多了。

  为了保证经济复苏,两党达成的协议不能太严厉,它应该关注长期的福利制度改革而不是短期的削减支出。这在政治上是正确的,因为共和党一直要求优先改革福利制度,在经济上也是可取的,因为同其他富裕国家相比,美国用于老年人的支出上升的更快。部分原因是欧洲的紧缩计划已经涉及到了一些相对困难的养老保险改革,更主要的则是美国的医疗成本太高上升的太快。

  奥巴马有机会对美国的福利制度进行改革,从里根开始每一任总统都逃避履行这一责任。他的连任加上财政悬崖迫使共和党人必须在增加税收方面表现出适当的灵活性,而大选的胜利也让奥巴马可以对其党内的左派势力施加影响。如果他能用好这些有利条件做出真正的变革,比如降低指数化养老金支付,再比如实行更严厉的医保家计调查,那么他就可以扭转美国财政的长期预期。

  然而可悲的是,到目前为止总统没有表现出一点魄力,他坚持养老金不在协议讨论范围之内,医疗成本要通过减少对供给者(例如医院)的支付来控制。背后的情况可能并非如此,据说奥巴马希望达成一个大的协议,不但可以避免财政悬崖还能保证美国财政的可持续性。奥巴马能促成这样的协议,他应该把握住这次机会。(鹿城/编译)                   新浪财经 

 

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